Time Prepositions

Events Before and After (Part 2)

Understand the use of temporal prepositions ago ("il y a") and in ("dans").

Level: A2

  • "Il y a" is equivalent of the English word ago. It's used to express an event that happened in a specific amount of time in the past:
    • Nous nous sommes mariés il y a trois ans.
    • Il a téléphoné il y a 10 minutes.
  • "Dans" is used to express an event that will happen in a specific amount of time in the future. Think of it as the opposite of "il y a":
    • Nous partirons au Canada dans trois ans.
    • Je suis prêt dans 10 minutes.

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Le temps passe vite

A married couple talk about the time that flies.

"Il y a"

Alain :
Tu sais que l’euro est devenu la monnaie officielle de la France il y a 22 ans ?

Marine :
C’est incroyable !
Il y a si longtemps ?!

Alain :
Oui, en 1999, il y a donc 22 ans.
Et il y a trois mois que nous avons célébré notre premier anniversaire de mariage.
Tu y crois ?

Marine :
Le temps passe si vite.
J’ai l’impression que nous nous sommes rencontrés il y a quelques jours.

We use "il y a" to talk about a specific moment in the past. This moment happened some amount of time ago. It is always followed by duration.

Nous nous sommes mariés il y a un an.

"Dans"

The verb used with "il y a" is mostly in the past tense. In contrary, to talk about the future action, you can use the preposition "dans".

Alain :
Dans combien de temps tu seras prête ?

Marine :
Dans 10 minutes.

Alain :
Il faut qu’on soit au restaurant dans une heure.

Marine :
Pas de problème, je me dépêche.

We use "dans" to talk about a specific moment in the future. This moment will happen in some amount of time. As for "il y a", "dans" is also followed by duration.

Je suis prête dans 10 minutes.

The verb after "dans" is generally in the present or future tense.

In the restaurant, Alain and Marine talk about their plans for the future with friends:

Alain :
Nos projets pour l’avenir ?
Nous allons quitter le travail dans quatre mois.

Marine :
Il y a quelques jours nous avons déjà prévenu nos patrons.

Alain :
Dans 2 ans maximum nous partirons vivre à l'île Maurice.

Marine :
Le temps passe vite, il faut profiter de la vie !

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